Skip to content Skip to main navigation Skip to footer

Undergrounding Hydro Wires – If not on Main Street during Renewal, then when?

Despite indications that the undergrounding of hydro wires during Main Street Renewal would have positive benefits, the City of Ottawa is proceeding with a detailed design based on removing the existing poles and installing overhead wiring on new poles. Below is a brief of the OOECA Main Street Renewal working group’s argument to persuade the city to bury the hydro wires on at least one side of a three block stretch of Main Street, and the OOECA’s recommendations as of June 26, 2014.

  1. The 2011 Old Ottawa East Community Design Plan (CDP) gives the direction that at the time 
    of reconstruction of Main Street the potential for burial of overhead hydro will be reviewed. 
  2. The 2011 Old Ottawa East Secondary Plan (SP) states city policy is to prioritize the burial of overhead wires on the west side of Main Street, from Immaculata High School to Clegg, due to 
    shallow lot depth.  
  3. The 2012 Main Street Renewal terms of reference required the identification of potential 
    underground utility corridors for hydro, as well as, possible locations for surface hydro transformer 
    bases.  The design and costing options for full burial of overhead wires is to be considered during 
    the early design phase.  
  4. To service the Confederation Line, Hydro Ottawa will be installing an undergrounded power 
    supply, on the west side of Main, from Clegg to Immaculata High School.  From there the LRT 
    electrical will be incorporated in the existing underground system.  Due to insufficient capacity for 
    the imminent 1000 unit future developments on the Oblates lands, an undergrounding system will 
    be installed in conjunction with the LRT undergrounding.  
  5. There are several properties along the west side of Main Street that are currently underutilized.  
    The city’s intensification policies encourage up to six storey redevelopment.  Undergrounding 
    would free up lost development capacity, provide a stimulus for redevelopment and increase 
    municipal property tax revenues. 
  6. Due to the fact that existing hydro poles and overhead wiring having reached ‘end of life’ and the 
    renewed streetscape requirement for all hydro poles to be relocated, the existing overhead system 
    cannot be reused.  Interestingly, Main Street from Colonel By to Clegg currently has hydro 
    undergrounded along the majority of street, but the design is based on relocating the overhead 
  7. Hydro Ottawa (HO) provided their low level estimate cost in the amount of $2.0M (with a +75% / ‐
    25% estimate range, or $1.5M to $3.5M) for undergrounding hydro wires. This estimate including a 
    lowest possible credit cost for not providing the proposed relocated overhead wiring system 
    ($0.24M – based on 10% of the undergrounding estimate). 
  8. Despite several meetings and discussions regarding the above, the city continually maintained the
    city’s Underground Wiring Policy (UWP)
    does not permit hydro burial, except when a “case” for the undergrounding is identified and brought to Ottawa City Council.  OOECA was advised the “case” would  not be made by the city staff or its consultants. 
  9. OOECA provided the city with an electrical contractor’s detailed cost estimate in the amount of 
    $1.11M, for the same scope of work as HO estimate.  OOECA made suggestions for savings – 
    alternative routing and consideration of a hybrid overhead/underground distribution system to 
    reduce the $0.6M cost carried to provide transformers and sectionalizers to service the (23) 
    existing buildings.  This estimate fell on deaf ears, except for a request from HO for the city to 
    provide a $25,000 purchase order if HO was to provide a more detailed estimate. 
  10. In April 2013, after no response or consideration of the OOECA cost estimates, the councillor 
    offered to take the issue to city council. The councillor requested the OOECA prepare a report 
    and recommendation based only on the OOE CDP and SP.  The OOECA prepared the councillor 
    motion re: undergrounding
    .   However, the councillor advised he had received no support from 
    staff, any councillors or the mayor’s office. 
  11. Without political, staff or professional support and no further communications from Hydro Ottawa 
    or the city, the OOECA has few options. The small population of OOE cannot afford the $2.0M levy that 
    would be required to pay for the undergrounding ‐ per the UWP requester pay policy.    
  12. However, all taxpayers should be aware of the following.  The Kanata North Ward 4 
    recently requested to pay a $2.5M levy to underground a 700 metre section of Kanata Drive, based 
    on a Hydro Ottawa low level estimate.  Although this levy was to be the incremental cost 
    (undergrounding system cost less the Hydro Ottawa proposed overhead system cost), the actual 
    final cost for Kanata Drive undergrounding is $1.7M and this amount does not appear to include a 
    credit for not having to install an overhead system (likely in the order of $0.8M).  The proper levy 
    should be in the order of $0.9M. 
  13. Bottom line is Hydro Ottawa low level cost estimates are not accurate enough to base decisions on. The  UWP  is  predicated  on  an  outside  consultants report.    The report  concludes that  high redevelopment benefits will be found where there is significant potential for redevelopment 
    on  properties slated for  intensification  and  in  particular  where the  properties  have small depth.    The  report  recommends  a  cost‐benefit  analysis  be  conducted  for  each  street contemplated for an undergrounding project, as each street represents its own unique case. 
    The report’s final recommendation states, “In the situation of time or budgetary limitations, certain prioritization of undergrounding projects could 
    also be considered: Traditional Main Streets  should  be  recommended  as  first  priority  followed  by  streets  within  Mixed  Use Centres.”  

    The  consultation prior to approval of Underground Wiring Policy involved only the steering committee  comprised of five city councillors, development industry representatives, Hydro Ottawa staff and city staff. There was no actual public consultation.  The councillors on the project steering  committee (Councillors Bloess, Harder, Holmes, Monette  and Qadri) were disappointed that a pilot project couldn’t be completed.   

    The OOECA has adamantly  contended that a  cost benefit analysis for undergrounding hydro wires  on Main  Street  is  an  absolute  necessary  ‘pilot project’ / “case” to investigate.   All indications point to a positive return on investment for the city.  If the synergies and capital cost savings 
    during the Main Street renewal project do not result in an affirmative case for undergrounding, there will likely not ever be another “case” with so 
    many favourable factors to consider.   

    The  OOECA therefore recommends  the  city  should  direct  Hydro  Ottawa  to  prepare an economical alternative undergrounding design scheme, which could very well be a hybrid underground and temporary overhead scheme.  The alternative scheme should be tendered with request 
    for detailed alternative separate pricing to be compared with the base tender overhead design scheme. The city should require Hydro Ottawa 
    provide a detailed cost summary of their “own forces” works for  each scheme, but the HO  approved  contractors / subcontractors should 
    submit their tender prices to the city. The cost-benefit analysis, as recommended by the city’s UWP consultant, will flush out the “case” based on realistic costs.